Résumé succint des conflits entre Rome et les Parthes

Par A. C.



Pendant près de trois siècles Romains et Parthes ont été en conflit pour l’Arménie, la Syrie et la Mésopotamie.

Le premier événement marquant est la défaite de Crassus, qui visait la Mésopotamie, face aux Parthes à la bataille de Carrhae en 53 av. J.-C..
Quelques années plus tard, en 40 avant J.C., Orodes II et son fils Pacorus envahissent la Syrie, qui était province romaine depuis les conquêtes de Pompée, puis la Judée. L'armée parthe est alors dirigée moitié par Pacorus et moitié par Labienus. (Labienus qui s’était enfui chez les Parthes et mis à leur service après l’assassinat de Jules César).

Côté romain c’est Marc Antoine qui s’attaque à l’Arménie et la Médie.
Il est dans un premier temps victorieux, mais son entreprise tourne au désastre en 36 avant J.C.

Auguste, qui a bien compris qu’il avait affaire à un adversaire de taille avec les Parthes, préfère renoncer à l’affrontement et choisit la diplomatie. En 20 avant J.C., il signe avec Phraates IV un pacte d’amitié qui fixe l’Euphrate comme frontière entre les deux empires. Comme gage de bonne volonté Phraates restitue les Aigles prises à Crassus en 53 et permet le retour des prisonniers romains.
De nombreuses monnaies d'Auguste commémorent cet événement.

 

Auguste, denier d'argent, vers 19 avant notre ère

(Photo : Dr. Busso Peus Nachf.)



En échange Auguste offre à Phraates IV une esclave italienne, Musa, qui épouse le roi et lui donne un fils, Phraataces.
Musa intrigue et obtient que les autres fils de Phraates soient envoyés à Rome. Ensuite, pour ne pas déroger à des traditions maintenant bien établies, elle empoisonne son mari, puis épouse son fils Phraataces et s’empare ainsi du pouvoir en son nom.
C’est la seule reine à figurer dans le monnayage parthe.

Phraataces et Musa, drachme d'argent, vers 2-4

(Photo : Classical Numismatic Group)



Lorsque Vonones Ier, le fils aîné de Phraates IV, revient de Rome pour assurer la succession (après le règne éphémère d’Orodes III) son comportement ouvertement occidentalisé a tôt fait de lui aliéner l’aristocratie parthe qui avait fait appel à lui.
Sur ses monnaies le roi porte les cheveux courts, à la mode romaine, et une légende circulaire fait état de son nom, comme sur les deniers romains. De plus, en plaçant une victoire au revers au lieu du traditionnel roi assis tenant un arc, Vonones Ier se démarque totalement de ses prédécesseurs… ce qui ne lui réussira pas !

 

Vonones I, drachme d'argent, vers 8-12

(Collection A.C.)



Les Romains et les Parthes continuent à se disputer l'Arménie, qui comme Palmyre joue le rôle d'état tampon entre les deux puissances.
En 59, Corbulon, un général de Néron, parvient à dévaster l’Arménie et y placer un prince à la solde de Rome.
Vologeses Ier avait d’abord laissé faire. Lorsqu’il finit par s’impliquer dans le conflit un accord surprenant se conclut entre Néron et Vologeses : Néron couronnera lui-même Tiridate, le frère de Vologeses, comme roi d’Arménie. Ainsi pour les Romains les apparences seront préservées !
S’en suivit une longue période de paix…

Neron, aureus, vers 64-65

(Collection Frédéric Weber)



En 114 c’est Trajan qui lance une nouvelle offensive contre les Parthes.
Il envahit d’abord l'Arménie, puis en 116 il défait Osroes Ier et s’empare de Ctésiphon, la capitale parthe.
Un aureus affirme PARTHIA CAPTA, ce qui est tout de même très exagéré, car Trajan ne contrôle que la Mésopotamie.

Trajan, aureus, vers 116

(Photo : Classical Numismatic Group)


Les Parthes fidèles à Osroes rassemblent leurs forces et Trajan ne peut tenir sa position bien longtemps.
Avant de battre en retraite, et d’y laisser la vie, il place sur le trône parthe un roi fantoche à la botte des Romains, Parthamaspates.
Cf le sesterce avec la légende REX PARTHIS DATVS (un roi donné aux Parthes)

Trajan, sesterce, vers 116

(Collection Frédéric Weber)

 

Parthamaspates, drachme d'argent, vers 116

(Collection A.C.)



Hadrien préfère signer la paix et abandonner les conquêtes de Trajan.

La reprise des hostilités a lieu en 162, avec une fois de plus l’Arménie comme prétexte.
Vologeses IV, après s’être occupé de l’Arménie, envahit la Syrie.
Marc Aurèle envoie Lucius Verus en Orient.
Entre temps la peste vient ravager les rangs des Parthes.
L’Arménie tombe aux mains des Romains une fois de plus, et Avidius Cassius, général de Lucius Verus, s’aventure jusqu’à Ctésiphon, qu’il soumet en 165. Les Romains sont à leur tour atteints par la peste alors qu’ils s’attaquent à la Médie, et doivent se replier.
Les Parthes, très affaiblis, doivent se résoudre à abandonner la partie occidentale de la Mésopotamie aux Romains. Un énième traité de paix est signé, et le calme se maintient jusqu’en 192.


Bien qu'ils ne participent pas en personne à ces opérations militaires, Marc Aurèle et Lucius Verus se trouvent gratifiés des titres d'Armeniacus et de Parthicus Maximus, et un triomphe grandiose est célébré à Rome en octobre 166.

Lucius Verus, sesterce, vers 163-164

(Collection Frédéric Weber)

 

Lucius Verus, denier d'argent, vers 165

(Collection A.C.)



En 193 Pescennius Niger est proclamé empereur à Antioche. Il a le soutien des riches cités syriennes et obtient l’alliance de Vologeses V dans sa lutte avec Septime Sévère pour le trône romain. En fait cette alliance reste lettre morte, Niger est balayé et Sévère soumet la Syrie.

Un fois seul au pouvoir Septime Sévère utilise le prétexte de cette alliance avec son rival pour engager une nouvelle guerre contre les Parthes.
Vologeses V, débordé par les querelles internes à son empire, n’est pas capable d’enrayer l’avancée des Romains.
Septime Sévère prend et saccage Ctésiphon en 198, mais décampe en toute hâte avant la contre offensive parthe, et pour éviter un combat incertain il est contraint de restituer prisonniers et butin.

Septime Sévère, aureus, vers 198-200

(Photo : Classical Numismatic Group)

Septime Sévère et Caracalla, aureus, vers 201-202

(Photo : LEU Numismatik)


A la mort de Vologeses V, ses deux fils Vologeses VI et Artaban IV se disputent le pouvoir. Cette nouvelle querelle de succession annonce l’agonie de la dynastie arsacide.

Vologeses V, drachme d'argent, vers 191-208

(Collection A. C.)


En 216, Caracalla, qui rêve de succès faciles, en profite pour entamer une campagne en Orient à son tour. Pour pouvoir entrer en Mésopotamie avec son armée, il simule le souhait de sceller la paix avec les Parthes par une union avec la fille d’Artaban, puis attaque par traîtrise. Artaban s'échappe de justesse.

Caracalla, antoninien d'argent, vers 217

(Photo : Classical Numismatic Group)


L’état-major romain, pour se défaire d’un chef exécrable et aussi pour se prémunir de la colère des Parthes, assassine Caracalla et proclame Macrin empereur.
Artaban IV se précipite pourtant sur Macrin, et les Romains ne limitent le désastre qu’au prix d’une capitulation et d’un lourd tribut.
Ça n’empêche pas Macrin de proclamer sa victoire sur les Parthes au revers de ses monnaies, ce qui relativise un peu la crédibilité de la numismatique !

Macrin, denier d'argent, vers 218

(Photo : Numismatik LANZ München)



Pour conclure sur les conflits entre Romains et Parthes, bien que des cités importantes comme Ctésiphon ou Séleucie soient tombées à plusieurs reprises aux mains de Romains, toutes les tentatives romaines de s'imposer en Orient se sont soldées par un échec.


Même la simple question de l’Arménie n’a jamais été durablement réglée.

Du côté parthe, les affrontement successifs avec les Romains ont peu à peu ruiné l’économie de l’Empire, favorisant les querelles dynastiques, et minant le pouvoir central au bénéfice des ambitions de princes locaux.

Profitant de la rivalité entre les successeurs de Vologeses V, Ardashir se rend maître de la province du Fars (la Perside).
Artaban IV est tué au combat en 224, Vologeses VI est renversé à son tour 3 ans plus tard. C’est la fin de la dynastie Arsacide.

Ardashir, tétradrachme d'argent,

(Photo : Classical Numismatic Group)

 

Il est intéressant de noter que pour ses tétradrachmes Ardashir, le premier empereur Sassanide, s'inspire grandement du portrait qui figure sur les drachmes de Mithradates II (qui régnait 3 siècles auparavant !).

 

A. C.

 

 

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